Consecuencias de la extinción del ajolote

Consecuencias de la extinción del ajolote

salamandra tigre

Dos especies de salamandras amantes de las montañas de Virginia Occidental luchan por los recursos y el espacio, ya que el cambio climático amenaza sus hábitats. Los investigadores del Davis College of Agriculture, Natural Resources and Design de la Universidad de Virginia Occidental se han deslizado para averiguar cómo preservarlas a ambas.

El herpetólogo Donald Brown, profesor asistente de investigación de recursos de fauna y pesca, está estudiando cómo afecta el cambio climático a la salamandra de la montaña Cheat, ya amenazada por el gobierno, y a su principal competidora, la salamandra de espalda roja del este.

Esto es especialmente cierto en el caso de animales pequeños como las salamandras que no viajan mucho. No sólo hay salamandras endémicas de Virginia Occidental, sino que hay especies endémicas de cimas de montañas concretas. Y ese es el punto que preocupa a Brown.

«A medida que el clima se calienta, las especies de menor altitud, como la salamandra de espalda roja, se desplazan hacia la montaña y compiten más con las salamandras endémicas de alta altitud, como la salamandra de la montaña Cheat, que no tienen a dónde ir porque ya están en la cima de la montaña», explica Brown. «Tienen que hacer frente a todo lo que ocurre, incluidos los cambios en la competencia debido a las especies que se desplazan a sus zonas».

sapo leopardo occidental

IntroducciónEn los últimos años, los anfibios han recibido una atención especial en la escena de la conservación debido a la crisis a la que se enfrentan en todo el mundo. Una de cada tres especies de anfibios del planeta está en peligro de extinción, se cree que 37 especies se han extinguido desde el año 1500 de nuestra era, otras dos especies se han extinguido en la naturaleza [1] y se cree que otras 130 especies se han extinguido en las últimas décadas [2]. Los anfibios caudados (salamandras) tienen el mayor porcentaje de especies que se encuentran en algún grado de riesgo (50%) -incluso mayor que el de las ranas y los sapos (32%)-, sin embargo, la situación actual de las salamandras y las causas de su declive han recibido comparativamente poca atención [3]-[5].

Para estudiar las especies que en los últimos años o en las últimas décadas han sido difíciles de observar o incluso imposibles de encontrar, como las clasificadas como en peligro crítico de extinción y, sobre todo, las consideradas como posiblemente extintas, es necesario realizar estudios de campo exhaustivos para verificar su estado [22], [23]. Si bien la búsqueda debe centrarse en las localidades históricas [22], [24], también es necesario buscar en sitios que aún no han sido explorados y que tienen un hábitat similar a las localidades de los registros anteriores de la especie, ya que estos son los sitios que potencialmente pueden mantener poblaciones de la especie.

rana de caña de pickersgill

En septiembre, una rana murió en un jardín botánico de Atlanta. Con ella se fue toda una especie que nunca más volverá a saltar por la Tierra. Los biólogos del Zoo de Atlanta que habían cuidado de la rana durante los últimos 12 años la llamaban «Toughie». Era un espécimen carismático, de ojos brillantes, y la última rana arborícola de flecos de Rabbs del mundo.

Joseph Mendelson, director de investigación del zoo de Atlanta, estaba preparado para ello. Cuando se descubrió la rana de Rabbs en Panamá en 2005, alrededor del 80% de la población ya se había perdido por enfermedad. Se retiraron algunas con la esperanza de que se recuperaran. Por desgracia, la última hembra murió en 2009. En 2012, cuando murió otro macho, Toughie se convirtió en el único superviviente de su especie.

Ranas como la de Rabbs y otros anfibios están desapareciendo a un ritmo alarmante. Se calcula que 200 especies de ranas se han extinguido desde la década de 1970, y muchos temen que sea un presagio de una mayor pérdida de biodiversidad que llegará también a las aves, los peces y los mamíferos.

«Durante la gran extinción de los dinosaurios en el Pleistoceno, los anfibios sobrevivieron sin ningún efecto apreciable», afirma Mendelson. «Así que no son las criaturas más delicadas del mundo. Pero el mundo ha empeorado tanto ahora que incluso los anfibios no lo toleran».

los tritones

«El ajolote es una completa paradoja de conservación», dice Richard Griffiths, ecólogo de la Universidad de Kent en Canterbury (Reino Unido), que reclutó a Zambrano para el proyecto. «Porque es probablemente el anfibio más distribuido en todo el mundo en tiendas de mascotas y laboratorios, y sin embargo está casi extinto en la naturaleza». Esto supone un problema para los biólogos. Gracias a su fisiología única y a su notable capacidad para regenerar miembros amputados, el ajolote se ha convertido en un importante modelo de laboratorio para todo tipo de estudios, desde la reparación de tejidos hasta el desarrollo y el cáncer. Pero tras siglos de endogamia, las poblaciones en cautividad son vulnerables a las enfermedades. Y la pérdida de diversidad genética en los ajolotes salvajes -debido a la disminución de su población- hace que los científicos pierdan todo lo que pueden aprender sobre la biología del animal. Mientras los científicos de laboratorio siguen estudiando el animal en cautividad y su amplio y complejo genoma, Zambrano y un puñado de otros investigadores hacen todo lo posible por preservar la versión salvaje. Están criando y liberando ajolotes en estanques y canales de control en Xochimilco y sus alrededores para ver cómo les va y, con suerte, conservar parte de su diversidad genética natural. La tarea de salvarlos es difícil, pero debería ser posible dada la resistencia del animal, si el gobierno mexicano se comprometiera con el proceso: «He visto que en otros lugares del mundo, este tipo de tareas enormes son posibles», dice Zambrano. «Si ellos pueden hacerlo, ¿por qué nosotros no?».

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